Perceptual Simplicity: The True Role of Prägnanz and Occam

Open access


In recent years, the concept of simplicity in perception has acquired a leading role, above all thanks to scholars linked to Bayesian modeling and to theories like structural information theory derived from information theory. Unfortunately, two misleading ideas made their way into the discussion: that in perception, simplicity is equivalent to Prägnanz and that Occam’s razor plays a role in the simplicity of percepts. Here it is shown that in Gestalt theory, simplicity is only one of the factors of Prägnanz and that the use of Occam’s razor is improper, because it applies only to the theories that generate, in this case, a percept, and not to the product of the theory.

If the inline PDF is not rendering correctly, you can download the PDF file here.

  • Attneave F. (1954). Some informational aspects of visual perception. Psychological Review 61 183–193.

  • Bahnsen P. (1928). Eine Untersuchung über Symmetrie und Asymmetrie bei visuellen Wahrnehmungen. Zeitschrift für Psychologie 108 129–154.

  • Balasubramanian V. (2005). MDL Bayesian inference and the geometry of the space of probability distributions. In P. D. Grünwald I. J. Myung & M. A. Pitt (Eds.) Advances in minimum description length: Theory and applications (pp. 81–99). Cambridge MA: MIT Press.

  • Baudry L. (1926). La lettre de Guillaume d’Occam aux chapitre d’Assise (Epistola ad fratres minores in capitulo apud Assisium congragatos). Revue d’Histoire Franciscaine 3 185–215.

  • Baudry L. (1949). Guillaume d’Occam. Paris France: Vrin.

  • Ehrenstein W. (1925). Versuche über die Beziehungen zwischen Bewegungs- und Gestaltwahrnehmung. Zeitschrift für Psychologie 96 305–352.

  • Feldman J. (2016). The simplicity principle in perception and cognition. WIREs Cognitive Science 7 330–340. doi:10.1002/wcs.1406

  • Froyen V. Feldman J. & Singh M. (2015). Bayesian hierarchical grouping: Perceptual grouping as mixture estimation. Psychological Review 127 575–597. doi:0033-295X/15/$12.00

  • Goldmeier E. (1936). Über Ähnlichkeit bei gesehenen Figuren. Psychologische Forschung 15 146–208 [eng. tr. Similarity in Visually Perceived Forms. Psychological Issues 8 n. 1 1972 Non. N. 29].

  • Goldmeier E. (1982). The memory trace: Its transformation and its fate. Hillsdale NJ: Lawrence Erlbaum Associates.

  • Hochberg J. & MacAlister E. (1953). A quantitative approach to figural goodness. Journal of Experimental Psychology 46 361–364.

  • Johnsen B. C. (2014). Reclaiming Quine’s epistemology. Synthese 191 961–988.

  • Kanizsa G. & Gerbino W. (1982). Amodal completion: Seeing or thinking? In J. Beck (Ed.) Organization and representation in perception. Hillsdale NJ: LEA.

  • Kanizsa G. & Luccio R. (1986). Die Doppeldeutigkeiten der Prägnanz. Gestalt Theory 8 99–135.

  • Kanizsa G. & Luccio R. (1996). Multistability as a Research Tool in Experimental Phenomenology. in: P. Kruse & M. Stadler (eds) Ambiguity in mInd and Nature. Berlin: Springer 47-68.

  • Koenderink J. van Doorn A. & Pinna B. (2018). Measures of Prägnanz. Gestalt Theory 40 7–28. doi:10.2478/gth-2018-0002.

  • Koffka K. (1935). Principles of Gestalt psychology. London England: Routledge and Kegan Paul.

  • Köhler W. (1920). Die physischen Gestalten in Ruhe und im stationären Zustand: Eine naturphilosophische Untersuchung. Braunschweig Germany: Friedr. Vieweg and Sohn.

  • Köhler W. (1922). Gestaltprobleme und Anfänge einer Gestalttheorie. Jahresberichte über die gesamte Physiologie und experimentelle Pharmakologie 3 512–539.

  • Luccio R. & Vardabasso F. (1986). La percezione di figure interrotte. Ricerche di Psicologia 14(1) 119–137.

  • Ma W. J. (2012). Organizing probabilistic models of perception Trends in Cognitive Sciences 16 511–518.

  • MacKay D. J. C. (2003). Information theory inference and learning algorithms. Cambridge England: Cambridge University Press.

  • Piesbergen C. (1991). Experimentelle Untersuchungen zur Parallelogramm-Punkttäuschung. Gestalt Theory 13(4) 232–242.

  • Pomerantz J. R. & Kubovy M. (1986). Theoretical approaches to perceptual organization: Simplicity and likelihood principles. In K. R. Boff L. Kaufman & J. P. Thomas (Eds.) Handbook of perception and human performance Vol. 2. Cognitive processes and performance (pp. 1–46). Oxford England: John Wiley & Sons.

  • Quine W. V. (1981). Theories and things. Cambridge MA: Harvard University Press.

  • Rausch E. (1952). Struktur und Metrik figural-optischer Wahrnehmung. Frankfurt Germany: Kramer.

  • Rausch E. (1966). Das Eigenschaftsproblem in der Gestalttheorie der Wahrnehmung. In W. Metzger & H. Erke (Eds.) Handbuch der Psychologie. Bd 1/1. Wahrnehmung und Bewußtsein. Göttingen Germany: Hogrefe.

  • Rissanen J. (1978). Modelling by the shortest data description. Automatica 14 465–471. doi:10.1016/0005-1098(78)90005-5

  • Rissanen J. (1989). Stochastic complexity in statistical inquiry theory. River Edge NJ: World Scientific Publishing Co.

  • Segall M. H. Campbell D. T. & Herskovitz J. (1966). The influence of the culture on visual perception. Indianapolis IN: Bobbs-Merrill.

  • Stigler S. M. (1982). Thomas Bayes’s Bayesian inference. Journal of the Royal Statistical Society A 145 250–258.

  • Thorburn W. M. (1918). The myth of Occam’s razor. Mind 27 345–353.

  • van der Helm P. A. (2017). On Bayesian simplicity in human visual perceptual organization. Perception 46(1) 1269–1282. doi:10.1177/0301006617719604

  • von Helmholtz H. (1855/1903). Über das Sehen des Menschen. In Vorträge und Reden (pp. 85–117). Braunschweig Germany: Vieweg.

  • von Helmholtz H. (1867). Handbuch der physiologischen Optik. Leipzig Germany: Lieferung.

  • von Helmholtz H. (1878/1903). Die Tatsachen in der Wahrnehmung in Vorträge und Reden (213-247). Braunschweig Germany: Vieweg.

  • Wertheimer M. (1912). Über das Denken der Naturvölker Zeitschrift für Psychologie 60 321–368.

  • Wertheimer M. (1914). Diskussion zum Vortrag von Benussi: Kinematohaptische Scheinbewegung und Auffassungsformung. In F. Schumann (Ed.) Bericht über den VI. Kongreß für experimentelle Psychologie. I. Teil. Leipzig Germany: Barth 11.

  • Wertheimer M. (1922). Untersuchungen zur Lehre von der Gestalt I Psychologische Forschung 1 47–58.

  • Wertheimer M. (1923). Untersuchungen zur Lehre von der Gestalt II Psychologische Forschung 4 301–350.

  • Wertheimer M. (2012). On perceived motion and figural organization. Cambridge MA: The MIT Press [L. Spillmann Ed.].

  • Westheimer G. (2008). Was Helmholtz a Bayesian? Perception 37 642–650. doi:10.1068/p5973

  • Wolpert D. H. (1993). On the Bayesian “Occam factors” argument for Occam’s razor. SFI Working Paper: 1993-10-065.

Journal information
All Time Past Year Past 30 Days
Abstract Views 0 0 0
Full Text Views 16 16 16
PDF Downloads 16 16 16